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Composants FPGA ou le futur de Microsoft

Depuis plusieurs années, les labos de recherche de Microsoft travaillent sur de nouveaux concepts de puces adaptées à l’intelligence artificielle et capables d’être reprogrammées. Après des années de travaux, le concept est maintenant au point et il est susceptible de révolutionner tous les serveurs employés par le géant de Redmond.

C’est une histoire passionnante racontée par Wired et qui montre les formidables transformations nécessaires aux géants de l'IT pour rester sur le devant de la scène. L’article révèle également que Steve Ballmer, après toutes ces années passées au sein de Microsoft, n’avait plus l’œil neuf indispensable pour appréhender ces ruptures technologiques.

En décembre 2012, Doug Burger (photo ci-contre), en poste chez Microsoft depuis quatre ans en charge de la recherche sur les puces du futur, s’entretient avec le CEO Steve Ballmer. Il lui parle du projet Catapult, à savoir une nouvelle architecture matérielle susceptible d’équiper l’ensemble des serveurs de Microsoft – plusieurs millions – afin de les rendre capables d’être reprogrammés pour des tâches particulières.

Doug Burger considère que le logiciel n’est pas seul à piloter les services de cloud mais que le matériel doit y prendre sa part, particulièrement eu égard aux progrès de l’IA qui nécessitent d’adopter une nouvelle approche. Mais avant même de rentrer dans le détail de ses travaux, Doug Burger se fait rembarrer par Steve Ballmer qui dit « attendre des infos sur la R&D et pas un débriefing stratégique ». Le CEO considère en effet que Microsoft n’a pas les outils ni les personnes pour se lancer dans un tel projet.

Patience et longueur de temps

Sans se départir de son calme, M. Burger insiste en expliquant que d’autres entreprises comme Amazon ou Google vont dans cette direction car les fournisseurs traditionnels de puces n’appréhendent pas ou plus les attentes des fournisseurs de services en ligne. Ces arguments ne sont pas suffisants pour emporter l’adhésion de Steve Ballmer mais recueillent l’intérêt de Qi Lu, à l’époque patron de Bing. Le projet Catapult peut donc démarrer.

Les puces sur lesquelles travaillent les chercheurs se nomment Field Programmable Gate Arrays (FPGA). Elles sont déjà implémentées dans les serveurs utilisés par Microsoft pour répondre aux requêtes Bing et conduiront prochainement de nouveaux algorithmes de recherches basées sur les réseaux de neurones. Selon Microsoft, les performances sont sans commune mesure avec tout ce qui se fait actuellement. Les puces FPGA ont également commencé à être déployées dans les serveurs Azure avant de concerner à terme l’ensemble des serveurs Microsoft – soit des millions de machines – qui en seront équipées. « C’est désormais l’architecture standard de Microsoft dans le monde », précise M. Burger.

Sur la base du design effectué par les équipes de recherche de Microsoft, les puces ont ensuite été fabriquées par la société Altera. Et c’est pour cette raison qu’Intel a racheté Altera l’été dernier pour 16,7 milliards de dollars, la plus grande acquisition jamais réalisée par le fondeur depuis sa création. Diane Bryant, vice-présidente d’Intel, estime qu’un tiers des serveurs installés dans le cloud à l’horizon 2020 seront équipés de composants FPGA


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